La zoothérapie est une thérapie qui utilise comme vecteur un animal domestique ou de compagnie, auprès de personnes souffrant de troubles mentaux, physiques ou sociaux, en séance individuelle ou en petit groupe. On peut la définir comme « médiation qui se pratique à l’aide d’un animal familier, consciencieusement sélectionné et éduqué, sous la responsabilité d’un professionnel, appelé le « zoothérapeute » dans l’environnement immédiat de personnes chez qui l’on cherche à éveiller des réactions visant à maintenir ou à améliorer leur potentiel cognitif, physique, psychosocial ou affectif ».

 

Lorsque cette thérapie se pratique avec le cheval, on parle d'hippothérapie, d'équithérapie ou de thérapie par le cheval, selon l'approche proposée. Elle peut également utiliser d'autres animaux comme le chien, le rongeur, le chat, le dauphin…

 

La zoothérapie peut être un point de départ ou un complément à des thérapies plus classiques, se pratiquant en collaboration avec l’équipe médicale ou sociale et avec les familles. Elle peut aussi s’adresser à des personnes souffrant de difficultés dans les rapports avec autrui, des délinquants, des personnes âgées…

 

D'une manière générale, la zoothérapie, est de plus en plus appelée médiation animale, qui fait référence à ces interventions destinées à l'homme avec l'aide d'un animal. Un programme personnalisé est mis en place. On peut alors distinguer deux types d’intervention : la thérapie par médiation animale proprement dite, et l’activité assistée par l’animal (animation, détente, séance récréative et occupationnelle, sans recherche d’objectif thérapeutique).

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